近期有感自己教授的課程中長者人數逐漸增長,加上也看見經常路過的公園及住家社區廣場,有越來越多長者聚在一起跳舞和唱歌,我個人倍感欣慰,至少這些團體能夠做到基本的相互陪伴和支持。當然也有另一部分的長者正在為病痛所苦,甚至以醫院為家,如何「活得老、活得有品質」、「在自己床鋪而非病床上圓滿這一生」,我想這是每個都正在面臨老去的我們,值得繼續學習的議題。

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阿茲海默症(Alzheimer’s Disease)是一種漸進性失智症,腦細胞會持續退化與萎縮,導致記憶、思考、語言和行為出現問題。國際失智症協會(ADI)曾在 2015 年全球失智症報告指出,世界上每三秒就有一人罹患失智症;而根據 2021 年世界衛生組織(WHO)資料指出,全球有超過五千五百萬名失智者。
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在臺灣,衛生福利部於民國 100 年委託臺灣失智症協會調查,及內政部於民國 111 年 12 月底人口統計資料估算,65 歲以上老人約每 13 人就有 1 位失智者,而 80 歲以上老人則約每 5 人就有 1 位失智者。
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阿茲海默症及其破壞性影響是無法治癒的,然而通常被視為身心干預方法(mind-body intervention, MBI)的「瑜珈」,由於其融合了動作、呼吸和靜坐的練習,且著重大腦、思想、身體和行為間的關係,對於用來照護阿茲海默症或其他形式失智症(Dementia)的人來說,是一種相對安全的活動模式,受傷風險較低,有助於緩解疾病中的一些症狀和挑戰。
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芝加哥阿茲海默症協會(Alzheimer’s Association)資訊與支持服務總監 Ruth Drew 表示:「關於瑜珈及其對阿茲海默症的影響之研究仍有限,且還遠未得出結論,但部分證據已表明瑜珈具有潛在的好處,可以幫助減輕壓力、平息躁動和改善整體情緒,並可提供一種安全的社交活動,可能有助於緩解阿茲海默症患者經常感受到的孤獨感。」
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有多項研究也早已指出,有氧運動可能會延緩有阿茲海默症風險者,或已患有阿茲海默症者的認知功能下降,雖說如何降低之研究尚不完全清楚,但科學家相信運動可改善血管健康,透過增加大腦中的血液和氧氣流量有益於腦細胞,進而改善大腦健康。雖說瑜珈的強度不足以被視為有氧運動,但有些證據表明它仍可提供類似的益處,尤其針對阿茲海默症患者提供了一個溫和的練習形式。
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其他研究也各自顯示出,身心鍛煉如瑜珈和太極,可能是增強長者認知功能的安全有效干預措施;涉及姿勢、呼吸和靜坐的瑜珈練習,可提高專注力和大腦資訊處理能力;瑜珈似乎對大腦中負責記憶、訊息處理及情緒調節的關鍵區域產生正面影響,例如大腦中的海馬體(Hippocampus),也是失智症和阿茲海默症最先受影響的結構,其體積會隨著年齡增長而縮小,然而在練習瑜珈後似乎會增加。
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雖然科學家尚未完全了解其中機制,但這些發現表明,瑜珈可能可以成為有益長者身體和大腦的健康補充方法,尤其是已患有某些疾病而無法進行大量運動的長者。

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臺灣即將於 2025 年邁入超高齡社會,加上整體社會人口結構的改變,從前那種「養兒防老」的舊觀念如今可能不太適用,許多的長照悲歌也歷歷在目,如果還存在著「我老了就是會生病」、「我老了就是要有人來照顧我」等觀念,我鼓勵不妨換句話來思考:「我要如何活得老、活得有品質、活成一個更完整的人?」
讓我們一起攜手在身心健康中慢慢變老吧!

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